Artur Ávila laat je zien dat wiskunde geen saai onderwerp is

Als je altijd hebt gedacht dat wiskunde nergens goed voor is, is het tijd om iets te weten te komen over Artur Ávila, de Braziliaanse wiskundige die wereldwijd succesvol is geweest. En met "succes" kun je ook begrijpen: de man won niets minder dan de Fields-medaille, de "Nobelprijswinnaar".

Avila is niet alleen bekroond, hij is de eerste persoon in heel Latijns-Amerika die deze prijs heeft ontvangen. Tegen die tijd zou de man worden gefeliciteerd, maar nog steeds meer hebben. Veel meer.

In tegenstelling tot het wiskundige patroon van een nerd-bril-en-geruite-shirt-binnen-broek-broek, is Avila net als elke andere man. Gestript verdeelt de Braziliaan zijn tijd tussen Rio de Janeiro en de romantische Franse hoofdstad, waar hij werkt bij het National Research Centre (CNRS). Daar staat hij bekend als de 'prins der vergelijkingen'.

Avila is niet het soort wiskundige dat de dag doorbrengt met potlood en rekenmachine in de hand - integendeel! Hij houdt van wandelen wanneer hij enkele van zijn ingewikkelde vergelijkingen moet oplossen. Op het International Mathematical Congress (ICM) werd Avila geprezen om zijn uitgeklede stijl, die hem lijkt te hebben geholpen zijn problemen op te lossen.

Avila's interactie met cijfers is al sinds zijn jeugd bij hem. Op 13-jarige leeftijd ging hij naar de Internationale Wiskundige Olympiade, en als je denkt dat hij sindsdien succesvol is geweest, weet dan dat het niet zo was. Zoals elke beginner beheerste Avila niet alles wat hij moest opvallen, maar in plaats van op te geven, maakte zijn falen hem harder studeren en verbeteren.

De toewijding bracht zoals altijd goed fruit voort en al snel stond Avila al op de eerste plaats op de Olympische Spelen en trok daarom de aandacht van gerenommeerde wiskundigen, zoals Wellington de Melo. Daarna bracht zijn toewijding aan studies hem ver en in 2001 verdedigde hij een proefschrift over eendimensionale dynamiek.

De reis naar Parijs was een gevolg van zijn scriptie en het duurde niet lang voordat hij Frans leerde spreken. Nadat hij twee keer was afgewezen, werd hij in 2003 aangenomen door CNRS. Vijf jaar later was Avila al onderzoeksdirecteur. Het dagelijkse leven van zijn werk omvat studies over de beweging van de planeten, de dynamiek van populaties en oceanen.

Om stress te verlichten gaat de wiskundige naar een sportschool waar hij de geest traint en ledigt. In een verklaring gepubliceerd in het tijdschrift Exame zei Ávila dat hij hoopt dat zijn prestatie Braziliaanse wiskundigen zal inspireren: "Ik geloof dat veel mensen daar niet eens weten dat er onderzoek is in de wiskunde, ze denken dat het een discipline is waarin alles is voltooid, gedefinieerd en bekend."